SUA avertizează! Date genetice de la femei însărcinate din întreaga lume, stocate de o companie chineză care colaborează cu armata

O companie genetică chineză care vinde teste prenatale în întreaga lume le-a dezvoltat în colaborare cu armata țării și le folosește pentru a colecta date genetice de la milioane de femei pentru cercetări aprofundate asupra caracteristicilor populațiilor, arată o analiză Reuters.

ADVERTISEMENT

Date genetice de la femei însărcinate din întreaga lume ar putea oferi Chinei un avantaj economic și militar

Consilierii guvernului SUA au avertizat în martie că o vastă bancă de date genomice pe care compania, BGI Group le adună și le analizează cu ajutorul inteligenței artificiale ar putea oferi Chinei un avantaj economic și militar.

Pe măsură ce știința identifică noi legături între gene și trăsăturile umane, accesul la cel mai mare și mai divers set de genomuri umane este un avantaj strategic. Tehnologia ar putea propulsa China să domine industria farmaceutică globală și, de asemenea, ar putea duce la soldați îmbunătățiți genetic sau agenți patogeni proiectați pentru a viza populația SUA sau aprovizionarea cu alimente, au spus consilierii.

ADVERTISEMENT

Reuters a descoperit că testul prenatal al BGI, unul dintre cele mai populare din lume, este o sursă de date genetice pentru companie, care a lucrat cu armata chineză pentru a îmbunătăți „calitatea populației” și pentru cercetarea genetică pentru a combate pierderea auzului și răul de înălțime la soldați.

BGI spune că stochează și re-analizează restul de probe de sânge și date genetice din testele prenatale, vândute în cel puțin 52 de țări, pentru a detecta anomalii precum sindromul Down la făt. Testele – marcate cu NIFTY pentru „TrisomY fetală neinvazivă” – surprind, de asemenea, informații genetice despre mamă, precum și detalii personale precum țara, înălțimea și greutatea ei, dar nu și numele ei.

ADVERTISEMENT

Până în prezent, peste 8 milioane de femei au utilizat testele prenatale ale BGI la nivel global. Compania nu a precizat câte dintre femei au utilizat testul în străinătate și a spus că stochează doar date privind locația femeilor din China continentală.

Testele sunt o procedură privată pentru femeile care le utilizează, o componentă a îngrijirii prenatale de rutină. Dar studiile arată că ele oferă informații din ce în ce mai puternice pentru cercetare.

ADVERTISEMENT

Datele genetice, o chestiune de securitate națională în China

Un studiu BGI, de exemplu, a folosit un supercomputer militar pentru a reanaliza datele NIFTY și pentru a identifica prevalența virușilor la femeile chineze, pentru a căuta indicatori de boli mintale și pentru a identifica minoritățile tibetane și uigure, pentru a găsi legături între genele lor și caracteristicile lor.

Scara acumulării datelor prenatale de către BGI și colaborarea sa cu armata în cercetarea prenatală și neonatală nu au fost raportate anterior. Compania a publicat cel puțin o duzină de studii comune cu privire la testele efectuate cu Armata Populară de Eliberare (PLA) din 2010, testând și îmbunătățind testele sau analizând datele pe care le-au furnizat.

ADVERTISEMENT

Datele ADN colectate din testele prenatale ale femeilor din afara Chinei au fost, de asemenea, stocate în baza de date genomice finanțată de guvernul Chinei, una dintre cele mai mari din lume, a confirmat compania. BGI conduce acea bancă de gene.

Reuters nu a găsit nicio dovadă că BGI ar fi încălcat acordurile sau reglementările privind confidențialitatea pacienților. Cu toate acestea, politica de confidențialitate de pe site-ul web al testului NIFTY spune că datele colectate pot fi partajate atunci când sunt „direct relevante pentru securitatea națională sau securitatea apărării naționale” în China.

ADVERTISEMENT

Beijingul a precizat într-un regulament din 2019 că datele genetice pot fi o chestiune de securitate națională și, din 2015, a restricționat accesul cercetătorilor străini la datele genetice ale chinezilor.

În schimb, Statele Unite și Marea Britanie oferă cercetătorilor străini acces la date genetice, ca parte a politicilor științifice deschise.

BGI a precizat într-o declarație că „nu i s-a cerut niciodată să furnizeze – și nici să nu furnizeze – date din testele sale NIFTY către autoritățile chineze în scopuri de securitate națională sau de apărare națională”.

Alte companii care vând astfel de teste prenatale reutilizează, de asemenea, datele pentru cercetare. Dar niciunul nu operează la scara BGI, spun oamenii de știință și eticienii, sau nu au legături similare cu cele ale BGI cu un guvern sau cu o armată națională.

Știrea că BGI a dezvoltat testele prenatale în colaborare cu armata chineză vine în momentul în care crește îngrijorarea internațională cu privire la utilizarea de către China a tehnologiei civile pentru modernizarea militară.

NATO a avertizat că acest comportament al Chinei este o provocare sistemică, iar Beijingul a atras sancțiuni pentru presupuse încălcări ale drepturilor omului în Xinjiang și a intensificat o represiune a securității naționale în Hong Kong.

Descoperirile oferă o nouă perspectivă asupra modului în care BGI folosește o vastă putere de calcul pentru a debloca secretele genomice. Anterior, Reuters a dezvăluit modul în care compania și-a extins rapid laboratoarele de secvențiere genetică la nivel global și a câștigat un rol în sistemele de sănătate ale altor națiuni și modul în care a lucrat cu armata Chinei la cercetări, de la testarea în masă a agenților patogeni respiratori până la neuroștiință.

SUA ar trebui să considere eforturile Chinei pentru supremație în biotehnologie ca o amenințare la adresa securității naționale

Examinarea Reuters aduce, de asemenea, o nouă lumină asupra preocupărilor exprimate de un grup de experți din SUA, Comisia Națională de Securitate Națională pentru Inteligență Artificială (NSCAI) din SUA, condusă de fostul director executiv Google, Eric Schmidt.

Grupul a declarat în martie că Statele Unite ar trebui să recunoască pașii Chinei în direcția preluării conducerii globale în biotehnologie și inteligență artificială ca pe un nou tip de amenințare la adresa securității naționale și să stimuleze finanțarea propriilor cercetări pentru a contracara efortul condus de stat al Chinei.

China a lansat noi legi privind confidențialitatea și securitatea datelor care oferă o mai mare protecție a datelor cu caracter personal, dar permit, de asemenea, autorităților naționale chineze să acceseze aceste date.

BGI nu a răspuns la întrebările Reuters referitoare la colaborarea sa cu armata sau la amenințările la adresa securității naționale pe care SUA susține că cercetările sale le reprezintă. „În niciun stadiu al procesului de testare sau cercetare, BGI nu are acces la date cu caracter personal identificabile sau capacitatea de a asocia aceste date cu înregistrările personale”, a spus compania.

Consimțământul semnat este obținut în avans, a spus BGI, iar protocoalele sale de confidențialitate a datelor respectă standarde internaționale stricte.

Un regulament chinez din 2016 impune păstrarea eșantioanelor și secvențelor genetice din testele pe femeile chineze timp de cel puțin trei ani, după care femeile pot solicita ștergerea datelor. Pentru femeile de peste mări, BGI a declarat că distruge eșantioanele și șterge înregistrările de hârtie și datele electronice după maximum cinci ani.

Unele dintre cercetările BGI au beneficii medicale, iar BGI a redus costul secvențierii genelor, astfel încât mai multe universități, companii și spitale din întreaga lume pot accesa tehnologia de secvențiere, un factor cheie în domeniul în creștere al genomicii. Genetica este studiul genelor individuale; genomica privește toate genele unei persoane, inclusiv modul în care interacționează între ele și cu mediul, a mai precizat compania.

Testele BGI, comercializate în cel puțin 13 țări ale UE

BGI este unul dintre cei aproximativ o jumătate de duzină de furnizori majori de teste, mai general cunoscute ca teste prenatale neinvazive (NIPT), pe care femeile le utilizează la aproximativ 10 săptămâni de sarcină pentru a analiza ADN-ul din placentă din sângele femeii.

Testele sale sunt comercializate în cel puțin 13 țări ale Uniunii Europene, inclusiv Germania, Spania și Danemarca, precum și în Marea Britanie, Canada, Australia, Thailanda, India și Pakistan. Nu sunt vândute în Statele Unite.

Cu toate acestea, compania este un jucător esențial într-o cursă de genomică între China și Statele Unite. În ultimul său raport anual, aceasta a precizat că „a lucrat din greu pentru a promova tehnologia chineză, experiența chineză și standardele chineze pentru a ajunge la nivel global”.

Datele oferă o perspectivă asupra populațiilor străine, precum și a populației Chinei. Instrucțiunile computerizate pe care BGI le folosește pentru procesarea datelor NIFTY arată că colectează o gamă largă de informații despre clienți, în afară de codul genetic al acestora. Aceasta include țara femeilor, istoricul medical și sexul fătului, conform instrucțiunilor, revizuite de Reuters pe un forum al programatorilor online.